Bacterie vreet colaflesjes /2 reacties

Bacterie vreet colaflesjes

Vuilnisbelten liggen vol met bergen plastic afval. Af en toe wordt er een laagje aarde overheen gegooid om de boel aan het oog te onttrekken en worden er nieuwe huizen op gebouwd. Meer valt er niet van te maken. Plastic vergaat nou eenmaal niet, en recyclen is vaak niet rendabel. Dat het ook anders kan, bewijzen Ierse onderzoekers. Zij hebben bacteriën gevonden die plastic flesjes, de zogenaamde PET-flesjes, kunnen afbreken en omzetten.

Recycling

PET (Polyethylene terephthalaat) is een plasticsoort die enorm veel gebruikt wordt in de chemische industrie. Niet alleen frisdrankflesjes worden gemaakt van PET, ook de zeilen van veel zeilboten bestaan voor een groot gedeelte uit PET-polymeren. Er wordt echter maar heel weinig PET gerecycled, vooral omdat er van PET niet veel te maken is, behalve meer PET. Helaas is het goedkoper om nieuw PET te maken, dan het oude te recyclen.

“Dat moest anders kunnen”, dachten Shane Kenny en Kevin O’Connor van het University College Dublin: “Wij hebben bacteriën al veel bijzonders zien doen, en wilden daarom kijken of er bacteriën waren die in staat zijn PET-plastic om te zetten in een ander, meer milieuvriendelijke polymeer.” De keuze viel op polyhydroxyalkanoaat (PHA). De onderzoekers hadden in een eerder onderzoek namelijk aangetoond dat er bacteriën zijn die dit biologisch afbreekbare plastic kunnen produceren.

Zoektocht

Omdat het erg moeilijk is om van PET via directe omzetting een ander polymeer te maken, moet het eerst verhit worden. Dat gebeurt onder zuurstofloze condities in een proces dat pyrolyse wordt genoemd. Het zorgt ervoor dat PET afgebroken wordt tot terephthalaat (TA).

Het is al langer bekend dat er bacteriën zijn die uitstekend kunnen groeien op dit TA. Wie weet, dachten de Ierse onderzoekers, zijn er wel bacteriën die groeien op TA en dit omzetten in PHA. “Het was een schot in het duister”, zegt O’Connor. “Je probeert af en toe eens wat.” Ze begonnen met het bestuderen van bacteriestammen van over de hele wereld, die in staat waren te groeien op TA. Helaas produceerde geen van de stammen ook maar een grammetje PHA. Ze besloten daarom hun zoektocht te verleggen naar onontdekte stammen.

Ze gingen hiervoor, gewapend met schepjes en monsterzakken, naar een fabriek waar PET-flesjes worden gerecycled. De omgeving van zo’n fabriek is altijd wel enigszins vervuild, en het was goed mogelijk dat er bacteriën waren die door de blootstelling aan het plastic zo geëvolueerd waren dat ze TA omzetten in PHA.