Compressietechniek maakt Joost tot IPTV-killerapp /4 reacties

Compressietechniek maakt Joost tot IPTV-killerapp

Joost (voorheen The Venice Project) is het nieuwe speeltje van de oprichters van Kazaa en Skype, Niklas Zennstrom en Janus Friis. Het duo wil van het internet een wereldwijd televisie distributie platform maken, waar gebruikers snel en gemakkelijk toegang krijgen tot duizenden, kwalitatief goede videostreams. De Zweden gaan daarmee de concurrentie aan met YouTube, NetFlix en de lokale en landelijke TV-kabelaars over de gehele wereld. “Het is de volgende logische stap in de ontwikkeling van televisie”, zegt Joost-CTO Dirk Willem van Gulik in Technology Review (TR).

50 technici

Negentig procent van de code van Joost is afkomstig uit open-source software. Maar de laatste 10 procent maken het verschil.

De technische afdeling van Joost is gevestigd in Nederland, in een onopvallend kantoorpand bij station Leiden. Daar werken 50 technici van over de hele wereld aan televisie via internet. Joost moet gewone televisie – zappen, goede beeldkwaliteit – koppelen aan typische internetmogelijkheden. Zo kun je berichtjes versturen aan mensen die hetzelfde programma kijken, zien wat populair is of zoeken naar programma’s die over een bepaald onderwerp gaan. Tijdens het televisiekijken kun je voor- of achteruitspoelen.

Tot nu toe heeft Joost rond de 60 zenders. Een Lassiekanaal, een Paris Hilton-kanaal. Dit moeten er snel meer worden. Daarvoor is het bedrijf deals aan het sluiten met eigenaren van programma’s. De inkomsten van de reclames die af en toe opduiken, worden gedeeld tussen de eigenaar van het programma en Joost.

Digitale wachtkamer

Daarbij maakt Joost gebruik van de H.264 compressie techniek, een digitale video codec standaard met een bijzonder hoge data compressie. De wens tot ontwikkeling van internettelevisie zit al in de gedachten van webontwikkelaars sinds de begindagen van internet. Afgelopen maart keken nog 250.000 internetgebruikers tegelijkertijd naar een webcast van CBS (NCCA final four tournament). Een recordaantal, maar helaas zaten er nog eens 140.000 in een digitale wachtkamer vanwege processor- en bandbreedteproblemen.

Joost denkt dit probleem niet te krijgen omdat het gebruik maakt van de welbekende peer-to-peer-technologie, die ook bij Skype en Kazaa draait. Joost presenteert de televisieprogramma’s aanvankelijk vanaf een serverpark in Luxemburg, maar als er meer gebruikers om dezelfde content vragen, switcht het systeem automatisch naar peer-to-peer bestandsuitwisseling, waardoor gebruik wordt gemaakt van de kracht van alle computer in het netwerk.

Juist de combinatie

Wie echter wel eens muziek downloadt van Kazaa, weet dat het lang kan duren voordat een bestand binnen is. Videobestanden zijn door de bank genomen een factor vier groter in omvang. Hoe kan Joost dan zo snel zijn als de ontwikkelaars beloven, vraag je je af. “We hebben de P2P-technologie zo getuned dat het altijd de meest efficiente route kiest”, zegt Van Gulik in TR. Daarbij maakt Joost gebruik van de H.264 compressie techniek, een digitale video codec standaard met een bijzonder hoge data compressie.

H.264?

De H.264-codec (of H.264/AVC) is een deel van de mpeg4-standaard, levert videobestanden op die dubbel zo goed zijn en maar half zo groot zijn als bestanden die volgens de mpeg2-codec van dvd vervaardigd zijn. Met de H.264-codec past een film in HD-formaat op een schijf van 30 GB.

H.264 is hard op weg dé standaard te worden voor videocompressie. Zowel qua performance als qua bereik hoeft ze slechts de ON2 VP6 codec naast zich te dulden. Deze codec wordt voornamelijk gebruikt voor Flash Video, op websites als YouTube.com en MTV.com.

De techniek is op zich niet nieuw. Al vijf jaar lang is iedere zichzelf respecterende informatica-liefhebber aan het experimenteren met H.264. Maar wat ontbrak, zo stelt Van Gulik, is de verbinding tussen de moeilijk te doorgronden research-code en een prettige gebruikerservaring. “Negentig procent van de code van Joost is afkomstig uit open-source software. Maar de laatste 10 procent maken het verschil.”

Trackrecord

Het lijkt misschien wat hoog van de toren geblazen, maar de resultaten uit het verleden geven aan dat de mensen achter Joost een trackrecord hebben op dit gebied. Ook toen Skype werd geintroduceerd, waren talloze fabrikanten al tijden bezig met internettelefonie. Niet met bijster veel succes. Totdat het Scandinavische duo in de code klom en er een prettige gebruikerservaring aan toevoegde. Met Joost doen ze feitelijk hetzelfde. “We maken het ongelooflijk eenvoudig om te gebruiken”, zegt Van Gulik in TR.

Programmarechten

Joost zal pas binnen enkele jaren echt belangrijk wordenVolgens CTO Van Gulik zal Joost pas binnen enkele jaren echt belangrijk worden. Want zolang het alleen op de computer te bekijken is, zal het nooit de honderden miljoenen kijkers trekken die nodig zijn om substantiële advertentie-inkomsten te genereren. Daarvoor moet Joost ook op de gewone televisie te zien zijn. En het kan nog wel drie jaar duren voor tv’s standaard een internetaansluiting hebben.

Voorlopig houden de 180 medewerkers zich vooral bezig met het regelen van programmarechten en het verbeteren van de technologie. Behalve in Leiden werken zij ook in Londen, New York en Toulouse.

Reageren via Facebook

Over Ewald Smits

Ewald Smits is media-ondernemer en mede-eigenaar van Sprout en Management Team, uitgaven van de MT MediaGroep BV.
Volg hem ook op Twitter