Ernstige ziekteverwekkers vermommen zich als zaadcel /1 reactie

Ernstige ziekteverwekkers vermommen zich als zaadcel

HIV-geïnfecteerde cellen en tumorcellen zijn in staat het immuunsysteem te omzeilen. Ze doen dit door gebruik te maken van signalen die normaal op zaadcellen te vinden zijn. Deze signalen, blijkt uit recent onderzoek, dienen oorspronkelijk als instructies voor het immuunsysteem om te voorkomen dat zaadcellen als vijandige indringers gezien worden. Ziekteverwekkers maken hier slim gebruik van.

Immuunsysteem

Een van de belangrijkste functies van ons immuunsysteem is het herkennen en vernietigen van lichaamsvreemde elementen, zoals bacteriën en virussen.
Om de eigen lichaamscellen te beschermen tegen de vernietigende werking van dat immuunsysteem zijn vrijwel al onze cellen gemerkt met een eiwit, genaamd het Major Histocompatibility Complex I (MHC-I).

Ieder individu heeft een unieke MHC-I samenstelling, die alleen herkend wordt door het eigen immuunsysteem. Wanneer het immuunsysteem een cel aantreft zonder MHC-I of met een niet-eigen MHC-I, dan wordt deze cel vernietigd door de puinruimers van het immuunsysteem, de zogenaamde Natural Killer cellen.

Niet-vijandige lichaamsvreemde cellen

Naast vijandige lichaamsvreemde cellen zijn er ook lichaamsvreemde cellen die wél welkom zijn in het lichaam. Neem bijvoorbeeld zaadcellen. Om een eicel te kunnen bevruchten moeten deze cellen een heel eind zwemmen. Sommige zaadcellen kunnen tot 72 uur in het lichaam van de vrouw overleven voordat ze hun doel bereiken.

Zaadcellen zijn niet gemerkt met een MHC-I, maar toch worden ze niet door het vrouwelijke immuunsysteem herkend als vijandig. Ook het mannelijke immuunsysteem laat zaadcellen, ondanks het gebrek aan MHC-I, met rust.

Lewis sequenties

Blijkbaar is er, naast het MHC-I, nog een ander signaal dat ervoor zorgt dat bepaalde cellen niet aangevallen worden door het immuunsysteem.
Onderzoekers van het Imperial College London en de Universiteit van Missouri denken dit signaal gevonden te hebben.

Zij beschrijven in The Journal of Biological Chemistry van december dat zich aan de buitenkant van zaadcellen eiwitten met een zogenaamde Lewis sequentie bevinden. Zelfs lichaamsvreemde cellen met zulke eiwitten worden door het immuunsysteem als ongevaarlijk beschouwd. Deze eiwitten zorgen dus voor een beschermend systeem dat essentieel is voor onze voortplanting.