Geef me de ruimte: SXC gaat Branson achterna /reageer

Geef me de ruimte: SXC gaat Branson achterna

“Space, the final frontier”. Met deze bekende zin begon in 1966 de afleveringen van het eerste seizoen van Star Trek. De ruimte heeft een enorme fascinatie op ons. Nu vliegen gemeengoed is geworden voor het grootste gedeelte van de westerse wereld wordt het vizier gericht op de ruimte.

Exact vijftig jaar nadat Yuri Gagarin de eerste man in de ruimte werd bij het Nederlands Lucht- en Ruimtevaart Laboratorium (NLR) een persconferentie gehouden over de plannen van het Nederlandse bedrijf Space Expedition Curaçao (SXC). SXC gaat vanaf Januari 2014 vanuit Curaçao ruimtevluchten aanbieden. Het gaat hierbij om een korte vlucht die in totaal niet meer dan 30 minuten gaat duren. Tijdens deze 30 minuten krijg je een ‘life changing experience’. Kosten hiervan zijn $95.000.

Voldoende ruimte in de markt

SXC is niet de eerste partij die met commerciële ruimtevlucht begint. Richard Branson, bekend onder andere van de luchtvaartmaatschappij Virgin Atlantic kondigde al eerder aan om in het ruimte tourisme te stappen met zijn bedrijf Virgin Galactic. Tickets zijn verkrijgbaar voor $200.000. SXC ziet Branson niet als een concurrent. Juist het feit dat Branson in deze markt stapt is een teken dat het een interessante markt is. Volgens een van de oprichters, ondernemer Michiel Mol “is er voldoende ruimte in de markt”.

Het Nederlandse initiatief komt van vier mensen; Ben Droste (Luit. Gen b.d.), Harry van Hulten (Majoor Nederlandse Luchtmacht), Michiel Mol (ondernemer) en Maarten Elshove (ondernemer). Naast deze vier mensen zijn er diverse andere partners bij betrokken, onder andere de KLM en voor de vliegtuigen het Amerikaanse bedrijf XCOR. Ook is Curaçao een belangrijke partner omdat vandaar uit de vluchten worden gemaakt.

Een exclusieve club

Het aantal mensen dat in de ruimte is geweest is klein, zo’n 450 personen. En voorlopig blijft deze groep ook zo klein omdat de kosten voor een ticket naar de ruimte voor het grootste deel of meer van de wereld bevolking niet te betalen is. Met prijzen van $95.000 bij SXC en $200.000 bij Virgin Galactic moet je of een grote fan zijn van ruimtereizen, de staatsloterij hebben gewonnen of gewoon voldoende geld hebben.

Met SXC en Virgin wordt de commerciële ruimtevaart of ruimtetoerisme wel goedkoper en toegankelijker dan in het verleden. In het vorige decennium betaalden ruimte toeristen als Dennis Tito en Charles Simonyi bedragen van tussen de 20 en 30 miljoen dollar voor hun, overigens meerdaagse, ruimtereizen naar het ISS ruimtestation.

Kroes, Schröder, Terpstra

Er werden vijf namen bekend gemaakt van founding astronauts die de ruimte in zullen gaan: Martin Schröder (oprichter Martinair), Erica Terpstra (oud voorzitter NOC*NSF), Hensley Meulens (Honkbal coach), Armin van Buuren (DJ) en Doutzen Kroes (fotomodel). Deze mensen hebben een ticket aangeboden gekregen van SXC. Martin Schröder was aanwezig en ontving ook ingelijst zijn ticket.
Hij was erg blij dat hij op zijn leeftijd (79) dit nog mag meemaken. Ook wordt samen met de KLM een ticket ter beschikking gesteld aan een van de studenten Lucht- en Ruimtevaarttechniek van de TU Delft.

In de dagen voorafgaand aan de vlucht wordt de ruimte reiziger voorbereid op zijn of haar vlucht en worden de nodige details doorgesproken, zoals het passen van het ruimtepak. Na de vlucht verkrijgen je je astronaut wings, maar wel met de opmerking dat het in het echt er heel anders aan toe kan gaan.

In tegenstelling tot bij Virgin Galactic zit de passagier naast de piloot in het vliegtuig en heeft de passagier, volgens SXC, een beter uitzicht op alles wat gaat gebeuren en natuurlijk op de aarde. Beide passagiers zitten vast in hun stoel en zullen tijdens de vlucht het ruimteschip niet verlaten. Er is dus geen mogelijkheid om, zoals we van beelden van astronauten kennen, rond te dollen in gewichtloosheid.

Vanaf Curaçao stijg je onder een hoek van 75-80 graden op totdat je na een drie minuten rond de 60 kilometer hoogte zit. Vanaf dat punt gaan de motoren uit en ga je door naar het hoogste punt, op zo’n 100 kilometer (door Rick Seerfoss van XCOR het t-shirt-moment genoemd, “I’ve been at 100 km above earth”).

Vanaf dit punt wordt alweer begonnen aan de terugvlucht. Bij het binnengaan van de dampkring merk je dit sterk door de krachten die korte tijd (15 seconden) op je lichaam worden uitgevoerd. Daarna begint een cirkel- en glijvlucht terug naar de aarde toe, om uiteindelijk weer te landen op het punt waar ook gestart is.

De reis gaat tot 100 kilometer hoogte

Experimenten en microsatelieten

Het zijn trouwens niet alleen passagiers die mee de ruimte in kunnen, ook zogenaamde microsatelieten kunnen door SXC in een baan om de aarde worden gebracht (waar nu nog conventionele raketten voor nodig zijn). Ook onderzoek in de ruimte wordt genoemd als een van de mogelijkheden.

Met een Lynxtoestel verwacht SXC vier vluchten per dag te maken. Het gebruik van kerosine (en eventueel biobrandstof) stelt ze, volgens eigen zeggen, in staat om per dag meerdere starts en landingen te maken. Ruimtecollega Branson werkt met een ander systeem, waar per keer zes passagiers mee kunnen, maar zou, volgens SXC, niet meerdere keren op een dag kunnen starten.

Is ruimtereizen ecovriendelijk?

De lucht- en ruimtevaart heeft grote stappen gemaakt. Door de oprichters wordt er een parallel getrokken tussen het begin van de commerciële luchtvaart en nu het begin van de commerciële ruimtevaart. De KLM is een van de partners van SXC en ziet, net zoals Branson van Virgin, wel iets in deze ontwikkeling.

Tijdens de persconferentie was er veel aandacht voor het eco-aspect van de vluchten. Het is denk ik wel een van de laatste dingen die SXC wil: als kerosine slurpende vervuiler te boek te staan. Vandaar de nadruk op duurzaamheid, het compenseren van CO2-uitstoot, onderzoek en educatie. De keuze van de partners, zoals KLM en de studievereniging van de Lucht- en ruimtevaartafdeling zijn hier ook een voorbeeld van. SXC zet in op commerciële ruimtevaart, maar probeert ook andere doelen te ondersteunen.

Doe mij maar een ticket?

De ogen van de mannen achter de tafel beginnen te glimmen als ze over ruimtereizen praten. De ruimte fascineert ons en het verlangen om in de ruimte te zijn leeft bij een hoop mensen. Op het moment van de persconferentie was alleen Rick Seerfoss als oud Spaceshuttlecommandant in de ruimte geweest en weet hij als enige hoe ‘life changing’ de ervaring is.

SXC verwacht dat een hoop mensen interesse zullen hebben. Kijkende naar de kosten van de vlucht lijken me dit welvarende mensenof echte fans die er voor gaan sparen. Zou ik zelf de ruimte in willen? Absoluut, maar ik zie mezelf nog niet een spaarrekening openen waarop ik iedere maand een bedrag stort om dit mogelijk te maken.

We staan aan het begin van de commerciële ruimtevaart en in de komende decennia zullen, als alles goed gaat, meer mensen de ruimte ingaan. De exclusieve club van astronauten en ruimtetoeristen zal langzamerhand groter worden en wie weet is reizen buiten de dampkring over jaren wel de manier van het overbruggen van grote afstanden.

Bekijk een animatie van de ruimtevlucht:

Reageren via Facebook

Reacties

Over Rob Blaauboer

Rob Blaauboer is principal consultant & innovation thought leader and innovation practice manager bij Logica.
http://nl.linkedin.com/in/robblaauboer