Lijk je niet op je familie? Het is allemaal de schuld van de evolutie. /reageer

Lijk je niet op je familie? Het is allemaal de schuld van de evolutie.

Waar dieren elkaar herkennen door geur, herkennen mensen elkaar door het gezicht. Hoewel het herkennen van gezichten een belangrijke rol speelt in het leven van mensen, heeft de evolutie van het menselijk gezicht nog maar weinig aandacht gekregen tot nu. Uit een Amerikaans onderzoek van gedragsecoloog Michael Sheehan en populatiegeneticus Michael Nachman blijkt dat de evolutie voor sterk verschillende gezichten heeft gezorgd.

Onderzoek

Gedragsecoloog Michael Sheehan van het UC Berkeley Museum of Vertebrate Zoology deed onderzoek naar de verschillen tussen menselijke gezichten. Hiervoor maakte hij gebruik van een database van het Amerikaanse leger. Uit een statistische vergelijking tussen Europese Amerikanen en Afro-Amerikaanse Amerikanen, bleek dat er tussen de twee groepen meer verschil in gezichtskenmerken was. Ook maakten Sheehan en Nachman gebruik van de database van het 1000 Genome Project. Dit project catalogiseerde meer dan 40 miljoen genetische variaties wereldwijd. Ook uit deze data bleek dat de genen die voor variatie in het gezicht zorgen, onderling meer verschillen.

DNA

Na het analyseren van de data van het leger en het 1000 Genome Project kwamen de wetenschappers tot verrassende resultaten. Uit hun onderzoek bleek niet alleen dat de genen onderling sterk verschilden, maar ook dat de genen die de vorm en bouw van het gezicht bepalen, veel sterker zijn dan genen die invloed hebben op het uiterlijk van andere lichaamsdelen. Zo heeft een persoon met langere armen vaak ook langere benen, terwijl mensen met bredere neuzen of meer afstand tussen de ogen niet perse langere neuzen hebben. Uit hun vergelijking kwam ook naar voren dat er in verschillende gebieden verschillende variaties in het DNA voorkomen. Dit zou volgens de wetenschappers een aanwijzing zijn dat de evolutie voordelig is. Door de variatie in genen kunnen mensen uit hetzelfde gebied elkaar herkennen en zien zij wanneer iemand van een ander gebied is. Het laatste kan evolutionair gezien op ‘gevaar’ duiden.

Groepsdier

Het herkennen van gezichten speelt een grote rol in het sociale leven van de mens; hierdoor is het voor mensen mogelijk om sociaal interactief te zijn. Wie bijvoorbeeld geen onderscheid kan maken tussen verschillende gezichten, heeft het moeilijker om relaties te onderhouden. Om in een groep te kunnen functioneren moeten mensen weten wie welke taak heeft, maar ook bijvoorbeeld wie de potentieel beste partner is. En niet alleen dat, om een gezicht te kunnen herkennen moeten een mens over voldoende cognitieve vaardigheden beschikken.

Uniekheid

Volgens hoofdonderzoeker Michael Sheenan suggereren de uitkomsten dat het gezicht is geëvolueerd om zo veel mogelijk uniek te zijn. Op de nieuwssite ScienceDaily verklaart Michael Sheehan waarom mensen zo goed zijn in het herkennen van gezichten: “In de hersenen is er een gedeelte gespecialiseerd in het herkennen van gezichten. Onze studie toont aan dat mensen in de loop van de evolutie geselecteerd zijn om uniek en herkenbaar te zijn. Als er geen uniek voordeel zou zijn om gezichten te herkennen, dan zouden we er allemaal ongeveer hetzelfde uitzien.”

Reageren via Facebook

Reacties

Over Dennis Mensink

Dennis Mensink is eigenaar van redactiebureau Functioneel Wit en schreef in het verleden voor titels als NRC Handelsblad, AD en FEM. Dennis is uitgever van Fambizz.nl, platform voor familiebedrijven, en van innovatieplatform FinanceInnovation.nl.