Nieuwe satellieten: zwaait u even naar de camera? /1 reactie


Trouwe dienst

Landsat is een oude getrouwe in de satellietwereld. Maar het Amerikaanse satellietprogramma heeft niet meer de prioriteit die het dertig jaar lang had. Dat de resolutie niet verder komt dan dertig meter, wil zeggen dat hij met een nauwkeurigheid van dertig meter in het vierkant waarnemingen kan doen. Alleen met extra software is een resolutie van vijftien meter te halen. Dat is nog steeds niet veel. Sinds de eerste Landsat-satelliet in 1972 de lucht in ging, en in 1978 in gebruik is genomen, is er veel verbeterd.

Bovendien zijn de Landsat-satellieten niet meer betrouwbaar. Niet iedereen is het daarmee eens. Dat Nasa juist dit jaar foto’s vrijgeeft, van onder meer de Drieklovendam, doet vermoeden dat het nog eens wil benadrukken welke nuttige functie Landsat kan hebben. NASA wil met partners proberen in 2011 een nieuw ruimte- en grondsysteem op te zetten voor de Landsat Data Continuity Mission, of Landsat 8. Het is onzeker of Landsat 5 en 7 dan nog werken.

Wolkenpartijen

Hoewel Landsat lange tijd de belangrijkste leverancier was van foto’s van de aarde, en nog steeds bij langlopende projecten betrokken is, is voor bijvoorbeeld veel wetenschappelijk onderzoek Landsat al niet meer nauwkeurig genoeg. Satellieten worden sinds hun eerste inzet gebruikt in de wetenschap om vulkanische activiteit waar te nemen, kustlijnen te bepalen, of stedelijke groei bij te houden. De eerste satelliet die beelden doorgaf die bruikbaar waren voor wetenschappelijk onderzoek, was de Tirus 1. Die gaf beelden af van wolkenpartijen rond de aarde.

Infraroodcamera’s

Tegenwoordig is hun gebruik veel breder, en meten ze het succes van genetisch aangepaste gewassen op landbouwarealen, illegale afvalstort, het smelten van gletsjers of de mate van luchtvervuiling. Bovendien is het voor onderzoek niet altijd nodig meer om in het spectrum van het zichtbare licht metingen te doen, soms voldoen bijvoorbeeld infraroodcamera’s beter.
De meest geavanceerde satelliet op dit moment is de Amerikaanse Orbview, in gebruik bij het grootste satellietfotobureau GeoEye. “Wij leveren aan de nationale veiligheidsgemeenschap, strategische partners, tussenhandelaren en commerciële klanten,” zegt Mark Brender, manager bij het bedrijf. “Aan zo’n beetje iedereen die betaalt, dus. Om hen te helpen de wereld beter in kaart te brengen.”

Plannen

GeoEye is een bedrijf dat verschillende aardobservatiesatellieten in beheer heeft. Daarvoor heeft het ook grondstations en fotoarchieven gebouwd. Over de klanten wil Brender verder niets kwijt. GeoEye is een commerciële instelling met een notering aan de NASDAQ, de technologieaandelenbeurs van Wall Street. Het hoofdkwartier staat in Dulles, Virginia, niet toevallig vlak bij het vliegveld van de hoofdstad van Amerika, Washington DC. GeoEye maakt ook foto’s met behulp van vliegtuigen.

Liever vertelt Brender over de toekomstige plannen met nieuwe satellieten. “We lanceren volgende jaar een model in de nieuwste generatie aardobservatiesatellieten. Deze GeoEye 1 zal in zwart-wit een resolutie hebben van 41 centimeter.” De lancering zal plaatsvinden vanaf Vandenberg Air Force Base in Californië, begin 2008. “Dan wordt satellietfotografie echt interessant.”

Reageren via Facebook

Over Marco van Kerkhoven

Marco van Kerkhoven is bioloog, journalist en onderzoeker bij het Kenniscentrum Communicatie en Journalistiek van Hogeschool Utrecht. Hij doet promotieonderzoek naar nieuwe media businessmodellen.