'Ooit kunnen we mensen in elkaar knutselen' /1 reactie

Biologie binnen het bereik van ingenieurs brengen, dat is de zelfverklaarde missie van Drew Endy, een van de grondleggers van de synthetische biologie. Hij voorziet een moment waarop complexe biologische systemen gebouwd kunnen worden uit standaard componenten, zoals je een computer kunt programmeren met een beperkte set instructies, als je die op de goede manier achter elkaar zet. ‘Op een gegeven ogenblik kunnen we een mens in elkaar zetten, ja. Maar waarom zouden we dat willen?’

‘Vroeger bouwden we met steen, maar op een gegeven moment vonden we dat niet goed genoeg meer’, vertel Drew Endy. ‘Toen zijn we stenen gaan vermalen tot synthetische steen, beton. Op die drempel staat de biologie ook.’

Knutselen

Daar springt de populaire pers uiteraard op: zullen we binnen afzienbare tijd zelf een mens in elkaar kunnen knutselen? Het kost enig aandringen voordat Endy toegeeft: ‘De technologie hebben we in principe. Een Japanse onderzoeksgroep heeft al eens twee genomen van een gist helemaal uit elkaar gehaald en tot één genoom gecombineerd. Daar zijn ze zeven jaar mee bezig geweest. Een gist heeft twaalf miljoen baseparen. Bij mensen zijn het er enkele miljarden.’

Het zal een jaar of vijftig duren voordat een menselijk genoom in redelijke tijd in elkaar te zetten valt, schat Endy. ‘Maar als we een energieke Amerikaanse president krijgen, die zoals Kennedy met de race naar de maan besluit dat het binnen tien jaar moet gebeuren, dan kan dat waarschijnlijk ook. Maar de vraag is waarom we dat zouden willen. Overigens heb ik het hier uitsluitend over het dna, niet over de ontvangende cel die nodig is voor vermenigvuldiging. Die is momenteel nog veel te complex om te synthetiseren, al wordt ook daar onderzoek naar gedaan.’